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  • 38 - MERCREDI 19 OCTOBRE Première journée de la tournée USIA

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    9:00 China Film Ass'n (CFA) : symposium sur le cinéma
    13 h, studios de cinéma de Pékin : visite des lieux et projection de films
    18 h 00 Dîner Zamora - restaurant français à l'hôtel 

    Mon travail avec Caine terminé, j'ai commencé à recevoir la modeste part de mes dépenses en Chine que l'USIA prend en charge pour me faire découvrir  ici,  l'industrie cinématographique chinoise et "interfacer" (quel mot idiot) avec les gens qui y travaillent. J'ai encore M. Li et son Shanghai bleu glacé pour me déplacer et, surtout, Mme Xie pour traduire les torrents de discours, mais c'est maintenant l'émission de Barbara Zigli, pour le Département d'État.

    Nous avons commencé au siège de l'Association chinoise du cinéma, où j'ai été accueilli par une impressionnante délégation de fonctionnaires. Les présentations faites, nous nous sommes rendus dans une salle carrée, meublée uniquement de tables basses et de chaises carrées et rembourrées alignées le long des murs, avec des têtières  en dentelle de l'époque victorienne (comme les chaises sur lesquelles nos présidents s'assoient lorsqu'ils se rendent en Chine pour des visites d'État).  Le thé était servi, minutieusement, dans de minuscules et fragiles porcelaines. Tout le monde en a siroté une fois et a reposé la tasse sur la table. 

    Un silence s'ensuivit. (Les Chinois sont doués pour les silences.) Ensuite, j'ai été accueilli officiellement et j'ai répondu, grâce à la traduction. Il y a eu une discussion sur l'importance du cinéma dans la culture mondiale, sa valeur en tant qu'outil de formation de l'esprit... tout cela a été assez fort.

    C'est incroyable le nombre de chefs qu'ils ont dans les pays communistes. Regardez tous ces types avec des chapeaux devant le mur du Kremlin le 1er mai... une centaine, facilement. C'est peut-être la volonté de plein emploi, tous les grands carrefours de Pékin ont quatre policiers qui dirigent le trafic à partir d'un îlot en béton situé au centre.

    Tout le monde semble avoir un travail, même si je crois comprendre que personne n'a son mot à dire. L'estimable M. Li me dit qu'il a été affecté à l'école de mécanique automobile à quatorze ans ("Oh, non! . Je comptais sur la chimie. Pourrais-je revenir à nouveau la semaine prochaine, peut-être ?" — "tellement désolé. On avait des créneaux en chimie l'autre jour.  Pour l'instant, seulement des conducteurs")

    Nous nous sommes ensuite rendus aux studios de cinéma de Pékin, pour être accueillis par une autre délégation, le rituel similaire à ce matin sauf qu'après le thé, nous avons eu des petits sandwichs douteux et du vin de riz, suivi d'une visite de studios, qui ressemblent à tous les autres studios que je connais — un peu démodés (considérablement, ici), poussiéreux et encombrés, des avertissements répétés de ne pas trébucher sur les câbles que j'évitais déjà avant que les gens qui me préviennent soient nés.

    Certains des décors du Dernier Empereur sont encore debout... absolument de classe mondiale.  Sur le terrain arrière, de très beaux décors extérieurs sont désormais inutiles, car le ciel derrière eux est à présent constellé de gratte-ciel. C'est arrivé il y a longtemps à Hollywood. C'est curieux de voir à quel point les studios de cinéma se ressemblent dans le monde. En buvant un verre à l'hôtel ce soir avec les Wouks et Jimmy Doolittle, quelqu'un a interrogé Lydia sur le tournage de Ben Hur. "Comme c'est merveilleux d'avoir passé dix mois à Rome !" — "C'était pour moi", a dit Lydia, "mais Chuck n'a pas eu dix mois à Rome. Il a eu dix mois aux studios Cinecitta."

    Euphoriques de notre succès ici, nous avons émis l'idée d'emmener Caine à Moscou, avec une compagnie russe. Ce serait un défi, certes (mais pas tout de suite, mon Dieu !).

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    ⌈Peu de temps après notre retour de Chine, je me suis retrouvé à faire un film en Europe et en Afrique du Nord.  Je n'ai pas eu le temps d'envisager de monter le Caine à Moscou avant de rentrer chez moi en mars. J'en ai parlé à Jimmy Doolittle à ce moment-là, et il a fait appel à ses nombreux  contacts en Union soviétique... Oui, ils étaient très intéressés.

    Lors d'une réunion, nous étions loin d'être d'accord. Comme en Chine, bien sûr, je travaillerais gratuitement, mais cela semble être l'idée communiste de base que s'en font les capitalistes. J'étais tout à fait d'accord. Le temps risque d'être exécrable, la nourriture et le confort ne seront pas comparables à ceux de la Chine, mais le style de discours théâtral, bien qu'un peu formaté selon nos critères, est plus proche de ce que nous faisons ici que de la tradition chinoise. La possibilité de travailler avec des acteurs formés dans la tradition remarquable  du Théâtre d'Art de Moscou serait pour moi une expérience d'apprentissage précieuse. (Lorsque j'étudiais le théâtre à Northwestern, An Actor Prepares de Konstantin Stanislawski était notre Bible).

    De plus, après avoir mis en scène et joué Caine à Londres, L.A. et Washington, monter des compagnies autochtones à Pékin et Moscou serait une sorte de tour de force (quoi que cela signifie, je suis certain que ce serait intéressant).

    D'abord, j'allais jouer dans le film de mon fils, Treasure Island. Pendant le tournage en anglais, j'ai essayé d'entrer en contact avec le Ministre Soviétique de la Culture, mais j'étais en tournage en Jamaïque avant qu'il n'arrive à Londres. L'un des problèmes rencontrés dans les pays socialistes est que tout doit être réglé à un niveau bureaucratique très élevé. C'est comme si vous deviez vérifier auprès du Département d'État avant de filmer "Honey, I Shrunk the Kids". J'ai aussi raté la finale de Wimbledon, une fois de plus. (Ce n'est pas la faute des Soviétiques).

    Treasure Island terminée (pour moi, du moins ; Fraser en était le réalisateur), je suis rentré en Californie juste au moment où le grand manitou de la culture soviétique arrivait. Enfin, pas ici, mais à San Francisco, avec une compagnie de ballet. Est-ce que je prendrai l'avion pour conclure l'affaire, a demandé Jimmy Doolittle ? Bien sûr. Cinquante minutes d'avion, deux heures pour conclure, retour à la maison en une demi-journée. C'était du gâteau. 

    Donc Jimmy et moi avons pris l'avion pour San Francisco, nous avons trouvé facilement l'hôtel du Soviet... mais pas de ministre. Il n'y avait pas beaucoup de personnes parlant le russe ou l'anglais, et celle que nous avons trouvée n'était pas très coopérative. Oui, le ministre était certainement là, mais pas en ce moment dans l'hôtel, et on ne savait pas non plus quand il pourrait revenir. Oui, le ministre était au courant de notre rencontre, il reviendrait certainement... très bientôt.

    On a attendu une heure. Puis j'ai pris un taxi pour l'aéroport et j'ai repris l'avion pour L.A., me sentant mal traité. Jimmy a attendu une autre heure, a rencontré le ministre dans le hall, qui s'excusait et se montrait réconfortant. Depuis, il n'y a eu aucun contact.

    C'était quelques semaines seulement après la place Tiananmen, ce qui en dit long, je pense. Les Chinois ne blâment certainement pas notre petite entreprise pour cette convulsion massive, mais les Soviétiques sont des joueurs d'échecs. Au bord du même genre de tragédie sanglante, ils n'ont pas vraiment besoin d'une pièce explorant les idées de Caine. A leur place, je suppose que je ne me laisserais pas embarquer non plus. Et puis, je sais que je ne pourrais pas trouver de beurre de cacahuète à Moscou.⌉

     
    A SUIVRE⇒
     

     

     

     

     

     

     

  • HESTON et De Mille, du chapiteau à la flibuste, histoire d’un conte d’HOLLYWOOD

     

    PREMIERE PARTIE

    Cecil B. DeMille Filmographie, - Réalisateur - Producteur - Monteur


    « J’aime bien la manière dont il m’a salué »…


    Apparemment, c’est ainsi que le grand Cecil B .De Mille répondit à sa secrétaire quand elle lui souligna qu’il n’avait pas aimé le film «  DARK CITY » dans lequel jouait pour la première fois à l’écran, un jeune inconnu du nom de Charlton HESTON,  dont il venait d’ apprécier le sourire et l’allure.


    Effectivement, «  DARK CITY » ne l’avait pas particulièrement ému, et il l’avait considéré comme un passable film noir comme HOLLYWOOD en produisait régulièrement à l’époque, mais le célèbre metteur en scène avait suffisamment d’expérience pour ne pas juger trop durement un comédien, surtout débutant, n’ayant pour lui que l’expérience du théâtre et de la télévision sur la côte Est, loin des  splendeurs de «  Tinseltown » …


    ET comme il faut bien qu’un conte de fées commence par un heureux hasard, c’est ce salut de la main du jeune acteur à son intention, passant en voiture devant les studios de la Paramount, qui va rester dans la mémoire du réalisateur et l’amener à réfléchir à l’éventualité de l’engager pour son futur grand projet «  THE GREATEST SHOW ON EARTH »

    SOUS LE PLUS GRAND CHAPITEAU DU MONDE - cineparade thierry 13
    Sans pour autant que le jeune comédien soit particulièrement en attente d’être choisi par le Maître, car n’ayant pas non plus été spécialement convaincu par ce film, il ne se sent pas encore à l’aise dans le circuit hollywoodien, et se verrait bien continuer sa carrière au théâtre, sa passion première, tout en décrochant des emplois à la télévision , laquelle lui a permis de jouer de nombreux rôles, de SHAKESPEARE à MAUGHAN ou STEVENSON ; il ne s’agit pas là d’un manque d’ambition,  mais comme son plus grand désir est de jouer tout en gagnant sa vie, l’attrait financier que représente un film  n’a pas forcément pour le moment, un poids déterminant dans ses décisions.


    Voici donc le jeune homme de retour sur la côte Est, pendant que le grand Cecil est très occupé sur la côte Ouest à préparer « le film le plus spectaculaire jamais fait sur le monde du cirque » ! et quand il s’agit de mettre en route un de ses »épics », rien n’arrête cet homme, aucune difficulté dans le montage financier ou le choix des comédiens ne vient tempérer son enthousiasme et son ardeur à toucher le public le plus vaste ; il faut dire  que le patriarche de la PARAMOUNT, qui a commencé sa carrière sous le règne d’Adolphe ZUKOR dès 1914 , en connait un rayon sur les goûts des spectateurs américains, puisqu’il n’a quasiment jamais connu l’échec, depuis sa première version des «  TEN COMMANDMENTS » jusqu’à son dernier succès «  SAMSON AND DELILAH » ; son obsession essentielle étant de «  faire du spectacle » mais avec des connotations religieuses et spirituelles très marquées, car ce fils de pasteur se veut également moraliste et éducateur. Il n’est donc pas surprenant qu’il puisse attacher beaucoup plus d’importance au «  box-office » de ses films qu’au jugement souvent très sévère des critiques ! 

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    (Cecil B de Mille consultant la Bible)


    Interrogé d’ailleurs un jour sur sa méfiance légendaire pour cette profession, il dira non sans humour : «  la plupart des critiques descendent mes films sans avoir eu à payer leur place, la plupart des spectateurs les aiment et  par contre , payent leur place, vous comprendrez donc à qui j’accorde plus volontiers ma sympathie »


    Ayant réussi à engager pour la durée du tournage le fameux «  RINGLING BROTHERS CIRCUS » pour la coquette somme de 250 000 dollars, De MILLE peut très vite, rassuré quant à la logistique considérable imposée par le projet, se consacrer à un aspect essentiel, le casting ; on a souvent médit, parfois avec raisons, sur les capacités de De MILLE à diriger ses comédiens, mais on ne peut nier qu’il ait mis dans ses choix de distribution autant d’énergie et de réflexion que pour diriger ses foules de figurants ou les placer dans un décor ; c’est plutôt dans sa conception même de « l’acting » qu’il faut parfois voir une forme de naïveté, car De MILLE venait du muet et était encore marqué par une certaine emphase dans l’expression propre à cette époque ; peut-être préférait-il accentuer le charisme visuel d’un comédien ou d’une comédienne plutôt que de se consacrer à leur faire travailler leur diction et garder une forme de «  naturel » ; quoiqu’il en soit, et jusqu’à la fin de sa carrière, ses films porteront sa marque, et la manière de jouer de certains de ses acteurs, souvent datée quand on voit ses films maintenant, provient davantage de son parti-pris esthétique que des qualités intrinsèques des  comédiens impliqués.

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    Menant très habilement sa barque, le rusé De MILLE va passer une bonne partie de l’année 1951 à faire «  mousser » son projet, annoncé à grand renforts de publicité, d’abord pour faire connaitre ses intentions, mais surtout pour inciter quasiment tous les acteurs et toutes les actrices en vogue à s’intéresser au film, car de toute évidence, un rôle dans une production aussi prestigieuse ne se refuse pas ; même Paulette GODDARD, qui déteste cordialement De MILLE pour son acharnement d’ordre politique contre Charlie CHAPLIN, va faire des pieds et des mains pour obtenir le rôle de la montreuse d’éléphants, lequel ira à Gloria GRAHAME, que l’auteur-producteur trouve plus sympa et surtout moins chère ! En effet, sans que l’heure soit encore aux restrictions de budget, De MILLE préfère largement choisir une distribution sans grandes stars coûteuses, à part bien sûr James STEWART, et il va donc s’orienter vers des visages connus mais sans plus, ou des visages totalement inconnus ou presque, et c’est là que le jeune HESTON va entrer en scène….


    Auparavant, De MILLE  va opter pour Cornel WILDE, qui sera ravi de pouvoir relancer sa carrière,  pour le rôle du « grand Sebastian » , acrobate malheureux dans le scénario , après avoir longtemps hésité à engager Burt LANCASTER, trapéziste de renom et comédien bien supérieur à WILDE, mais qu’il va finalement refuser en raison de son mauvais caractère et de ses opinions politiques à l’opposé des siennes ! James STEWART, seule grande star au générique, apportera sa touche d’humanité pour incarner un docteur accusé de meurtre et qui s’est réfugié dans le cirque sous les traits de l’Auguste de service. Quant à Betty HUTTON , qui disparaitra des écrans dés le début des années 60, elle  sera quant à elle le «  love interest » de Brad ,  le têtu et passionné  directeur du cirque…

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    Justement, quid du directeur du cirque ?


    Rôle effectivement capital, puisque ce personnage autour duquel se cristallisent toutes les passions et les jalousies, doit être selon De MILLE un dur, un autoritaire, et en même temps un type de bon sens auquel le public peut s’identifier, bref une sorte d’archétype de l’Américain parfait tel qu’il l’a rêvé et façonné depuis ses débuts dans la mise en scène ..


    Et un archétype pas trop cher si possible, ce qui réduit considérablement le champ d’action du metteur en scène, qui va pouvoir oublier les PECK, DOUGLAS et MITCHUM qui sont hors de prix, et réfléchir une deuxième fois à ce jeune qui l’avait si plaisamment salué un an plus tôt.


    Et ça tombe plutôt bien, car le jeune en question, contacté par son agent Herman CITRON, est justement disponible car encore sous contrat avec Hal WALLIS et PARAMOUNT, et sent quand même, qu’une proposition d’un homme de la stature artistique de De MILLE, c’est bien simple, ça ne se refuse pas !


    Le voilà donc embarqué dans le plus grand spectacle du monde, à jouer un de ces «  characters » qui vont un peu lui coller à la peau pendant les premières années de sa carrière : un type dur qui ne fait pas de concessions, pas toujours adroit avec les femmes ou parfois carrément macho, droit dans ses bottes mais un chouia rigide quand même, bref « a tough nut » que De MILLE va trouver parfaitement facile à diriger, puisqu’il s’adapte facilement à ses désirs ! en même temps, ce n’est pas très difficile, car HESTON va constater très vite que le «  metteur » donne très peu d’indications, ne cherche pas à améliorer le script ultra- écrit par 4( !) scénaristes, et se contente de rechercher une « chimie » visuelle pour donner de l’intensité et du relief à des répliques qui n’en ont pas toujours ; d’abord un peu désemparé par cette méthode ou absence de, le «  Chuck » va donc très vite s’adapter et tenir le moins compte possible d’une intrigue relativement mince, ou les antagonismes entre les personnages sont des plus téléphonés, parce qu’il a bien compris que le vrai sujet, ce ne sont pas les marionnettes qui s’agitent sur l’écran, mais bien sûr le Cirque lui-même !


    Il va d’ailleurs découvrir en De MILLE un personnage des plus complexes : très aimable et prévenant avec lui, il pourra se montrer très dur et cassant avec l’équipe technique, virant carrément quelques «  incapables » sur le plateau, ne tolérant aucune erreur dans le placement des figurants, mais s’arrangeant aussi pour faire travailler les «  extras » deux fois plus sur les grosses scènes de mouvement et de préférence avant NOEL, pour leur permettre de toucher un cachet supplémentaire ! «  He was the good cop and bad cop altogether » dira t’il plus tard pour «  résumer » la personnalité difficile de son mentor.

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    Ce tournage sera très physique pour Cornel WILDE et surtout Betty HUTTON en trapéziste, moins pour HESTON qui sera surtout concerné  par la scène très spectaculaire du déraillement du train, laquelle sera filmée sur le « soundstage » de PARAMOUNT, à tel point qu’avec le recul, Chuck jugera l’expérience amusante et excitante, sans qu’il ait vraiment eu conscience des difficultés liées au tournage ; «  c’était comme un jeu pour moi, j’avais l’impression  de travailler pour le plaisir, sans connaitre la pression » !


    La pression, ce sera plutôt pour l’auteur-producteur, car il a dû utiliser un budget considérable pour réaliser un film sur un sujet certes populaire, mais pas aussi familier pour le public que ses précédents péplums ou westerns dont il était quasiment certain qu’ils connaitraient toujours le succès ; « j’avais foi dans un projet qui célébrait une vision optimiste d’une forme de rêve américain, mais  j’ignorais si les Américains partageaient encore les mêmes rêves que moi »  dira t’il à un journaliste du New York Times après la sortie du film…


    Une sortie triomphale, qui mettra rapidement fin aux doutes du producer : très gros succès à sa sortie, le film se place comme la 2ème meilleure recette de l’année 1952 au box-office américain ; sabré comme il se doit par la plupart des critiques, il va néanmoins, ultime camouflet pour la presse bien-pensante, obtenir l’Oscar du meilleur film de l’année !  Comme souvent, Cecil B . De MILLE aura vu juste, en suivant jusqu’au bout sa ligne de conduite, sachant user de ses points forts et de son sens dramatique inné tout en ayant l’habileté de ne pas donner à l’intrigue trop d’importance du fait de sa relative faiblesse ; c’est d’ailleurs ce que, au moment de la ressortie de l’œuvre en Blu-ray près de 70 ans après sa sortie, on sera tenté de retenir au moment de «  juger » ce monumental exemple de la démesure et de la passion de l’ « âge d’or » hollywoodien..


    On peut donc considérer que, pour ses grands débuts dans l’univers de De MILLE, le jeune HESTON aura réussi au- delà de ses espérances :ayant choisi de jouer dans ce film sans stress particulier vu qu’en cas d’échec, il pouvait toujours retrouver le théâtre, il aura abordé cette énorme production sans complexe, et avec même finalement une( relative) insouciance, qu’il ne retrouvera pas dans certains de ses films ultérieurs, sans doute parce qu’il y aura pris davantage conscience de ses responsabilités ; et sans être exceptionnelle, sa prestation est globalement celle d’un «  naturel », à tel point  qu’une dame écrira peu après la sortie du film à De MILLE pour le féliciter d’avoir si bien compris le milieu et la culture du monde du cirque,  en ajoutant pour finir cette phrase que chacun pourra interpréter à sa façon :


    « J’ai  été épatée de voir à quel point le manager du cirque collait vraiment bien avec les vrais acteurs » ..

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    Mais s’il peut s’estimer comblé par cette rencontre importante avec l’un des géants d’HOLLYWOOD, le jeune Charlton qui n’est pas encore une star mais vient de faire montre de son potentiel, est loin d’imaginer ce que sa prochaine rencontre avec Cecil B . De MILLE va lui apporter…

     

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    A SUIVRE⇒